为SpaceX和马斯克造火箭发动机的男人托马斯·穆勒

马斯克是SpaceX最闪亮的中心,有许多为SpaceX做出过巨大贡献的人物因为马斯克太过耀眼而被人们忽视,托马斯·穆勒(Thomas Mueller)是其中最重要的一个。

他是SpaceX的三个联合创始人之一,正是因为有他的加入,马斯克才有了建立SpaceX的技术基础。他在SpaceX中负责火箭发动机的研发。

穆勒出生在美国西北部的爱达荷州圣马里斯镇,这是一个很小的伐木社区,人口约有2500人。他的父亲是一名林业工人。从很小的时候开始,他就与其他孩子有所不同。当孩子们在树林里嬉戏玩耍时,汤姆则坐在图书馆看书,或在家中观看喜爱的《星际迷航》系列。此外,他对技术非常感兴趣,喜欢钻研,在十岁的时候就自己修理钟表或割草机。

由于他的天赋,他初中老师告诉他应该成为飞机修理工,他也将飞机修理工作为了他的志向。

在高中第一年他的数学老师问他,“你是否想要当工程师?”,穆勒说不,数学老师很吃惊,他问“你想成为修理飞机的人还是设计飞机的人?”,穆勒触动很大。

“如果不是那个数学老师,我可能会成为一个机械修理师。”穆勒回忆到,“感谢那个数学老师,让我在大学中选择了合适我的专业。”

穆勒在爱达荷大学获得学士学位,毕业之后穆勒在在TRW工作,他管理推进和燃烧产品部门,负责液体火箭发动机的开发。在研发TR-106期间,他担任首席工程师,当时是有史以来功能最强大的发动机之一。

穆勒在夜间和周末与业余火箭俱乐部一起在自己的车库中制造火箭。到2002年初,穆勒在一个朋友租来的仓库里工作,以完成他自己设计的火箭。

火箭俱乐部的一位成员向马斯克介绍了穆勒,马斯克对他提出了一个问题:“你能制造更大的发动机吗?” 马斯克的商业计划和他想要成立公司的方式确实吸引了穆勒。他们于2002年5月与第三位联合创始人 Chris Thompson 共同创立了SpaceX公司。

在SpaceX的职业生涯中,他致力于开发梅林发动机,SuperDraco逃生发动机以及Starlink卫星的Hall离子发动机。梅林发动机经过不断地迭代改进,已经成为世界上最先进的火箭发动机之一。

猛禽发动机的原始设计来自于他的下一代发动机设计,穆勒最初将此发动机的燃料设计为氢气。但是,当他从事火星研究时,他开始质疑氢是否适合作为火星火箭的燃料,该火箭的目的是将100多吨载运到火星表面并返回地球。

他在火星上生产氢气时看到了问题。制氢需要的能量强度高。但是在他看来,甲烷可能更容易在火星上产生。这是因为使用大气中的二氧化碳可以从一定量的氢气廉价地生产出八倍的甲烷。

于是他将火箭的燃料转化为甲烷,发现火箭将变得更重,但体积更小,整个系统便宜一半。他告诉了马斯克,他同意改用甲烷。因此,正是穆勒开始选择甲烷作为火星的燃料。然后,他将氢发动机的设计移交给了他的团队,他们将其重新设计为甲烷,并将其开发为今天的猛禽发动机。

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